Skip Navigation

A Guide to Open Government and the Coronavirus: Civic Space

Guía de gobierno abierto y coronavirus: Espacio cívico

Guide pour un gouvernement ouvert et le Coronavirus: Espace civique

Open Response Green

Recommendations | Examples | Resources | Partners | Back to Main

Governments are taking exceptional steps in response to COVID-19, such as enforcing social distancing and quarantine measures. Prohibitions against in-person gatherings have had a dramatic impact on civic space across the globe. Basic activities for many civil society organizations, from holding meetings and workshops to lobbying, protesting and funding activities, have come to an abrupt halt. It is essential that the freedoms of association, assembly, and expression are respected in the context of these dramatic public health measures.

A healthy civic space is even more important in times of crisis, from incubating innovative pandemic responses to ensuring vulnerable communities receive vital support. Government changes to civic space must take a transparent, accountable, participatory, and legal approach to ensure that the freedoms of assembly, association, and expression are upheld despite the pandemic. This guide offers basic recommendations, examples, and resources for protecting civic space during COVID-19. Please take a look at our upcoming guides on protecting freedom of expression and combating misinformation and privacy protection for more information on those topics.


Open Response

Open response measures place transparency, accountability, and participation at the center of immediate government efforts to curb contagion and provide emergency assistance. The following recommendations specifically highlight open government measures to protect civic space:

Legal Principles

  • Legal basis: Measures affecting freedom of assembly or association must be based in law while also clearly articulating the reasons for the measure, and must be precise enough to permit individuals to determine what behavior is prohibited and permitted.
  • Non-discrimination: Measures affecting freedom of assembly or association must be evenly applied and not target specific groups.
  • Scope of restrictions: Measures affecting freedom of assembly or association must be necessary, narrowly tailored, and proportionate in their efforts to respond to the pandemic.
    • Measures adopted should be short term and renewable, and include automatic sunset clauses.
  • Public: Measures affecting freedom of assembly or association must be disseminated widely and promptly to the public.

Processes and Institutions

  • Multi-stakeholder advisory council: Organize (virtually if needed) an inclusive council of stakeholders from across government, civil society, labor unions, special interest groups, and vulnerable communities to co-design and review measures related to civic space in the COVID-19 response.
  • Enabling resources: Support civil society organizations that provide vital support whose funding is at risk as a result of the crisis:
    • Streamline and eliminate restrictions on access to funding for civil society organizations generally.
    • Shift project funding to core funding when possible.
    • Provide salary support to civil society organization workers in line with workers in the private sector.
    • Extend timelines for project applications and implementation.
  • Digital civic space: Avoid interference with online spaces used by civil society for assembly or association, and create new online spaces and mechanisms to permit civil society to participate in policy development, implementation, and review.
    • Seek to make digital platforms inclusive. Understand the limitations of online deliberation in your community and consider specific outreach to key stakeholders, academia, and civil society groups where access is limited.
  • Workplace protections: Engage labor unions and other worker associations to ensure workplace health and safety and protect freedom of speech when workers’ rights are violated.

Open Recovery and Reform

Open recovery measures place transparency, accountability, and participation at the center of medium-term government efforts to rebuild in the wake of COVID-19. Similarly, open reform initiatives ensure that the public is at the heart of government in the post-pandemic world.

Processes and Institutions

  • Independent oversight: The legislature and courts should retain the ability to exercise close oversight and review over measures affecting freedoms of assembly or association.
    • Mechanisms should include an independent legislative review process to monitor and where appropriate affirmatively re-authorize such measures, as well as a judicial forum to address and remedy abuses resulting from such measures.
  • Sunset clauses: Measures affecting freedoms of assembly or association, such as restrictions on public gatherings, should be of limited duration and require affirmative review and re-authorization by the legislature.
  • Reporting and transparency: Ensure financial and reporting transparency requirements that are not more restrictive than those for other legal entities, such as corporations, and create a common registry for all nonprofits.


The following examples in the context of COVID-19 are drawn from this article by the Carnegie Endowment for International Peace.

  • Zimbabwe: Zimbabwe Lawyers for Human Rights has launched a hotline to report human rights violations related to the crisis and has successfully filed a court application on behalf of citizens who were assaulted by police officers enforcing lockdowns.
  • Nigeria: Action Group on Free Civic Space is documenting and analyzing coronavirus-related government measures as well as violence by public authorities.
  • Hong Kong: Hong Kong’s pro-democracy movement shifted to digital organizing during the pandemic.

The following examples are commitments previously made by OGP members that demonstrate elements of the recommendations made above.

  • Luxembourg (2019-2021): Committed to establishing a platform to offer human rights defenders from other countries protection in Luxembourg.
  • Mexico (2019-2021): Committed to creating regulations to protect citizens’ privacy online and limit government access to personal data.
  • Sierra Leone (2016–2018): Made a commitment in its third action plan to improve transparency of public funding received by CSOs working in post-Ebola recovery efforts. Reporting was public and in an open data format.
  • Uganda: The NGO Solidarity Uganda created a hotline in 2016 for protestors to contact for assistance in response to state-sponsored violence and repression. Protestors receive legal, psychological, and medical care.


  • International Center for Not-for-Profit Law (ICNL) maintains a global COVID-19 civic freedom tracker and  brings together key resources.
  • EU Agency for Fundamental Rights’s COVID-related work can be found here.
  • CIVICUS also provides a global civic space monitor. 
  • Information on Organisation for Economic Co-operation and Development’s (OECD) civic space monitoring can be found here.
  • Specific to Latin America and the Carribean, Directorio Legislativo monitors regulations affecting civic space during the pandemic. 
  • OGP’s Global Report Guides to Freedom of Assembly and Association can be found here
  • For more information on common civic space restrictions and potential responses view CIVICUS and OGP’s paper.
  • You can also read OHCHR’s ten key principles for protecting civic space during COVID-19.

Partners who can
provide further support and information

Thank you to our partners at the International Center for Not-for-Profit Law, the EU Agency for Fundamental Rights, and CIVICUS for sharing recommendations and reviewing this module.


Comments (2)

Dennis Ekwere Reply

This write up is relevant. timely and necessary.

Martin Moreci Gomes Doninelli Reply

(Text in Portuguese Brazil )
Prezad@s !
Após mais de 1 ano deste artigo da OGP em tela. onde analisei este período no contexto da pandemia e indo além desta, no tocante de rumos seguros a toda humanidade como civilização, posso afirmar que: Só haverá um rumo seguro em humanização , sendo este quando o Estado representando a Nação como Pátria esteja em sintonia aos anseios de suas populações como um todo, impedindo lideres e autoridades que estão desmanchando o Estado ao bem de usufrutuários do crime organizado internacional;
Rumos civilizatórios devem ser de forma natural e numa caminhada onde todos estejam e cheguem juntos a cada ciclo de expansão do Universo, onde a superação nas diferenças e de necessidades humanas sejam supridas em cooperação internacional nas Nações Unidas e na proteção da integridade destes Estados membros desta “ONU “, havendo uma governança aberta bem como estruturas de funcionalidade diretamente nas comunidades.
É de extrema importância o uso da tecnologia como meio de participação e engajamento destes cidadãos em politicas de Estado, ademais, a transparência em rumos de Governo Aberto serve para que politicas de Estado não estejam atreladas a cada Eleição, mas sim, como proposta de vida a ser vivida como humanos em civilização.
Neste momento é de cunho prioritário que o intrínseco humano seja elevado em uma consciência que permita o cognitivo neste ciclo a estar caracterizado nos rumos civilizatórios com humanização, o accountability ainda não foi entendido nos representantes e lideres que aí estão e se foi entendido por lideres e autoridades , não querem aceitar, estão relutantes em aceitar que o ciclo é outro.
O capital nas mãos erradas fez o planeta entrar num estado de desvios na sua finalidade como parte do universo, visto que a humanidade está fortemente aviltada e sem sua finalidade principal, sendo esta função a de evoluir com as diferenças em superações encontradas nestas caminhadas;
De outro modo o empoderamento das populações como meio de co-participação nos rumos de toda a humanidade é obstruído de forma global por aqueles que teriam a função de inclusão destas populações, ao contrário bloqueiam a vida para estes lideres e autoridades que estão e outros que estiveram a manterem o poder e capital numa só centralização, abrindo as discriminações e atrocidades permanentes em todo o planeta ;
A tecnologia não está tendo sua função no tocante da aproximação de ideias e ideais na correlação humana a debater temas em seus termos a qual oportunizará a dignidade a ser entendida em que uns estão para com outros em espirito fraterno e na mesma igualdade em dignidade e direito, sendo prescritos na Declaração Universal dos Direitos Humanos em seu Artigo 1º, sendo esta Declaração Universal dos Direitos Humanos nunca ter sido colocada em prática após seus pacto em tidi o Planeta.
A falta de uma tecnologia inclusiva ao bem comum é porque lideres e autoridades em muitos países, assim como o Brasil, impedem esta evolução humana, usam as telecomunicações a ditarem rumos perdidos e desumanos, usando humanos como serviçais e utilitários e sem vida a ser vivida, pois mostram um caminho em que alguns ditam e outros obedecem por medo de opressão.
Pode-se ver lideres e autoridades patrocinados por “investidores” sujos aos quais negligenciam a vida como um todo usando câmbios e bolsas de valores ao desmanche estatal. É de se dizer que estes que não sabem o que representa o capital se vislumbraram ao “poder”, governam um estado inteiro em prol deste capital a ser gerido única e exclusivamente aos usufrutuários de uma organização criminosa internacional, instalada em vários países como células desta organização criminosa a desmancharem o Estado como gerador de uma vida tornando Nações inteiras em vulnerabilidade econômica e de uma vida sem ser vivida .
Hoje no Brasil , bases de espaços cívicos a debater propostas é uma mentira, não existe de fato o interesse de lideres e autoridades em todos os entes em criarem mecanismos a esta participação, quando falam em consulta pública é outra mentira e dissimulação, os envolvidos nestas mentiras fazem parte desta mesma organização criminosa, ou seja , esta organização criminosa possui vários modus operandi que ao mesmo tempo que incitam o problema de outro modo vendem a solução, estão dos 2 lados , ou seja, como governo e como beneficiados destes governos, isso é uma atrocidade contra este planeta e toda a vida que aqui o habita, e como dito, descapitalizam o estado , desmancham este e suas riquezas sendo repassadas aos usufrutuários deste crime organizado , pois um estado descapitalizado e “deitado” não tem reação contra uma estrutura internacional criminosa.
Estão relutantes a uma mudança que deve ser célere e que não é só o cidadão em que uns devem agir para com outros em benefício da dignidade, liberdade em espirito fraterno, se governos de outros países ficarem omissos ao que acontece com humanos em outras nações, são tão atrocidas quanto aos que criam o fato, todos devem ser responsabilizados e que a mudança aconteça. Este é o relato.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Open Government Partnership